Эта история, рассказанная Эрнестом Резерфордом, лауреатом Нобелевской премии по физике и президентом Королевской Академии, является прекрасным примером находчивости и живости ума, позволившим найти оригинальные решения тривиальной задачи.

В истории описывался случай, когда к рассказчику обратился за помощью его коллега, принимавший экзамен по физике у студентов. Возникла спорная ситуация с одним из студентов, который утверждал, что он заслуживает высшего балла, тогда как экзаменатор посчитал ответ неудовлетворительным. В качестве независимого арбитра и был приглашен Эрнест Резерфорд.

Вопрос и ответ

Собственно вопрос, заданный студенту на экзамене, касался способа измерения высоты здания посредством барометра.
Ответ экзаменуемого был нетривиален. Он предлагал подняться на крышу измеряемого здания, опустить барометр на длинной веревке вниз, после чего втянуть прибор обратно и измерить длину веревки. Длина веревки соответственно равняется высоте здания.

Ответ был абсолютно верным, но имел мало общего с законами физики, знание которых и оценивалось на экзамене.

Резерфорд дал студенту шесть минут на подготовку, предложив еще одну попытку представления правильного ответа. Студент был предупрежден, что на этот раз от него ожидается демонстрация знаний физических законов. Однако и через пять минут в экзаменационном листе ничего не было написано. На вопрос о признании поражения молодой человек заявил, что он может предложить несколько вариантов решения проблемы, а сейчас просто выбирает лучший.

Заинтригованный физик попросил студента приступить к ответу до истечения представленного срока. Новый вариант ответа предполагал подъем с барометром на крышу здания, сброс прибора вниз и замер времени падения. Последующее использование соответствующей формулы позволяло рассчитать высоту здания.

На этот раз экзаменатор сдался и признал вариант ответа удовлетворительным. Но поскольку студент упоминал несколько возможных решений, ему было предложено озвучить их все.

Новые варианты решения

На этот раз были предложены следующие варианты решения указанной задачи:
Выйти в солнечный день на улицу, измерить высоту барометра, его тень и тень здания. После чего решив простую пропорцию получить искомую величину.

1. «Очевидный метод» по характеристике студента. Взять барометр в руки и подниматься по лестнице, прикладывая его к стене и делая соответствующие отметки. Произведя подсчет отметок, затем умножив их на высоту барометра, можно получить высоту здания.
2. «Более сложный способ». Привязать к барометру шнурок, раскачивать его как маятник, определяя величину гравитации на крыше здания и у его основания. По разнице величин найти высоту здания. Аналогично, поднявшись на крышу и раскачивая такой своеобразный маятник, можно определить искомую высоту по периоду прецессии.
3. «Лучший способ». Взять барометр и вручить его управляющему, при условии, если последний скажет высоту измеряемого здания.

Оригинальный результат

Тут Резерфорд не выдержал и поинтересовался у студента, действительно ли он не знает общепринятого ответа на такой вопрос. На что молодой человек признался, что конечно знал, но уже пресыщен по горло колледжем и школой, где ученикам навязывается определенный способ мышления.

Этим студентом был величайший датский физик Нильс Бор (1885-1962), лауреат Нобелевской премии 1922 г.